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L’Oiseau de paradis : un autoportrait du peintre papou

Lorsqu’il s’agit de décrire, dans son livre intitulé Papouasie, Histoire de la Mission, le
pays qui l’a vu vivre son apostolat, le Père André Dupeyrat n’hésite pas à filer la métaphore
de l’oiseau :
Cette terre […] se présente sur la carte […] comme un monstrueux oiseau de proie qui s’élance vers
l’ouest, hors de son perchoir formé par le Cap York, pointe extrême de l’Australie septentrionale.
Devant le bec ouvert de cet oiseau de proie s’éparpillent les Moluques. Derrière lui, comme si pour
prendre son élan l’oiseau s’était ébroué, s’envolent et tombent, telles des plumes au vent, la Nouvelle-
Bretagne et la Nouvelle-Irlande, puis les îles Salomon et plus bas, devant l’Australie, les Nouvelles-
Hébrides et la Nouvelle-Calédonie1.
Il est vrai que le bestiaire papou-néo-guinéen est riche en animaux extraordinaires. On
y trouve des reptiles fabuleux, des pythons de plus de dix mètres et des crocodiles de mer tout
aussi gigantesques, des crapauds méconnus, d’énormes araignées et des insectes
impressionnants en taille et férocité. Dans le ciel planent inlassablement des aigles harpies
venus d’ailleurs et des rapaces de toutes sortes. Mais dans la canopée, entre terre et ciel,
règnent les oiseaux de paradis. Les peintres de rue Chimbu2 de Port Moresby3 se plaisent à
représenter dans leurs oeuvres ces oiseaux qu’ils connaissent parfaitement, car leur territoire
des Highlands en est le sanctuaire.
C’est sur le trottoir en face de l’Holiday Inn de Port Moresby que les peintres exposent
leurs toiles. On y trouve tous les « enfants » de Mathias Kauage, le Père fondateur de la
peinture contemporaine en PNG, et, parmi eux, Oscar Towa, Andy Nombri et John Siune. Ces
images qu’on dit naïves sont en fait les vecteurs de connotations fortes associées à l’oiseau,
dont la légende s’est également forgée au fil des contes que l’on raconte le soir dans les tribus.

Axe de recherche : Sociétés insulaires d’Océanie : héritages, mutations et recompositions
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